Изключвайки очарователния, падащ сняг и празничните дни, зимата рядко предлага нещо, което да ни зарадва. Бихме избегнали излизането на студа, ако можехме. За някои идеалното решение през зимата е дългият сън. Интересното е, че зимният летаргичен сън не е присъщ единствено за мечките, но и за множество други бозайници, които са намерили този изобретателен начин да преодолеят сезона.

В действителност, обсъждаме процес на хибернация – състояние, при което скоростта на метаболитните процеси значително спада, като се понижава до под 5% от обичайното ниво. По време на този период, бозайниците забавят изпълнението на своите жизнени функции или в някои случаи дейността им може да спре изцяло.

Един любопитен детайл е, че сред приматите, лемурите се отличават със способността си да влизат в хибернация. По време на този процес, те значително забавят сърдечната си честота и мозъчната активност до степен, която едва ли може да бъде засечена. Вместо да дишат всяка секунда, те са в състояние да вземат въздух само на интервали от 10 минути.

Животинските видове понякога влизат в този режим, за да натрупат енергия. Въпреки че това е типично за зимата, съществуват видове, които избират да преминат в неактивност, когато почувстват дискомфорт. Този процес може да се случи не само при ниски температури, но и при интензивна жега.

Възможно е да се тълкува, че даден процес функционира като механизъм на самозащита, предвид факта, че определени животни го активират при липса на достатъчно храна за изхранване. Подобно поведение може да настъпи в резултат на природно бедствие или друг фактор, но животните не преминават към следващ етап от своето развитие, преди да са уверени в наличието на необходимите за оцеляването си хранителни запаси.

Един алтернативен фактор, който може да стимулира животни да влезат в хибернация, е инстинктът за самосъхранение. По време на зимния сън, те остават неподвижни, не отделят мириси и не произвеждат никакви звуци, което ги прави значително по-трудни за откриване от потенциални хищници.

Както вече отбелязахме, хибернацията не е характерна само за мечките. Множество други животни също преминават в състояние на зимен сън, включително различни видове амфибии, рептили, насекоми, и други животни, а също и един вид птица и един вид риба.

Обикновеният сънливец заема водещи позиции в класацията за най-продължителна хибернация, като е способен да прекара в такова състояние повече от 11 месеца. Също така, големият кафяв прилеп е известен със своята способност да преминава през период на хибернация в продължение на 344 дни в прохладни условия.